Algo extremadamente preocupante está ocurriendo con el hielo del Ártico

Este invierno he escrito varias veces en el blog sobre la preocupante situación del hielo del Ártico. Pero la situación se ha vuelto aún más crítica.

Las altas temperaturas han hecho que se registre otro mínimo para un mes de febrero. El hielo cubre 1.100.000 kilómetros cuadrados menos que la media histórica. Eso es un “trozo” de hielo de cuatro veces el tamaño de Italia.

Durante el invierno las temperaturas han sido 9 grados más altas de lo normal, debido a incursión tras incursión de bolsas de aire caliente.

Alrededor de estos días, coincidiendo con el fin del invierno, debería alcanzarse el máximo anual, que muy probablemente será también el más pequeño desde que existen los registros.

El hielo más viejo y duro está también desapareciendo: el hielo más joven se derrite mucho más fácilmente en cuanto llega la primavera.

Lo que está ocurriendo en el Ártico despierta gran preocupación a los climatólogos. Esta región, tan sensible al cambio climático, sirve como “muestra” de lo que podría suceder en el resto del Planeta.

Parece un ravioli gigante, pero es una luna de Saturno [FOTO]

Parece un ravioli gigante flotando en el espacio, pero es una luna de Saturno llamada “Pan”. El pasado 7 de marzo, la nave Cassini realizó esta fotografía en el vuelo más cercano que se ha hecho nunca.

La luna, que tiene un diámetro medio de unos 28 kilómetros, es una de las llamadas “lunas pastores”, porque limpian su órbita y crean las características separaciones entre los diferentes anillos de Saturno.

Descubren una estrella que gira alrededor de un agujero negro cada media hora

Crédito de la imagen: NASA

Un equipo de astrónomos ha descubierto una estrella [47 Tuc X9] que gira cada media hora alrededor de un agujero negro.

Eso significa que la estrella viaja al 1% de la velocidad de la luz (!)

¿“Un año” en esa estrella dura 30 minutos?

Exacto.

Ponme un ejemplo para que pueda compararlo

La estrella está a la misma distancia del agujero negro que la Tierra de la Luna. La Luna tarda 28 días en girar alrededor de la Tierra. La estrella lo hace en 30 minutos alrededor del agujero negro.

Es como si la Luna se moviese por nuestro cielo 1.000 veces más rápido de lo normal.

¿Y cómo puede ser que el agujero negro no se haya comido ya a la estrella?

Porque la estrella es una enana blanca: un objeto tan denso que su campo gravitatorio puede aguantar durante mucho tiempo “el tirón” del agujero negro.

¿Y alguna vez se habían visto estrellas tan cerca de un agujero negro?

Sí. Pero nunca habíamos descubierto ninguna que viajase tan rápido. La más rápida conocida hasta ahora [MAXI J1659-152] tarda más de 2 horas en orbitar alrededor de su agujero negro.

¿Y por qué es tan importante este descubrimiento?

Porque muestra cómo se comportan dos objetos estelares moribundos. La estrella enana blanca es “el cadaver” de una estrella del tamaño del Sol que agotó su combustible nuclear. El agujero negro es “el cadaver” de una estrella supermasiva que estalló en una supernova y dejó una singularidad en el espacio tiempo.

¿Pero al final el agujero negro se tragará a la estrella?

Al final el agujero negro se la acabará comiendo, sí. Pero tardará millones de años en hacerlo. Mientras tanto la estrella seguirá girando a su alrededor a velocidades inimaginables.

Podéis encontrar más detalles de la investigación en esta publicación científica donde se anuncia el descubrimiento.

Sencillamente, maravilloso.

El 90% de las ballenas que se matan son hembras embarazadas

El pasado fin de semana, la cadena de televisión pública noruega NKR emitió un documental que ha causado un escándalo en el país nórdico.

El documental revela que casi todas las ballenas capturadas son hembras a punto de dar a luz e incluye imágenes muy explícitas como las de pescadores abriendo sus vientres para sacar el feto.

Noruega no se considera obligada a cumplir el tratado internacional de 1986 que impuso una moratoria en la captura de ballenas. Junto a Islandia es el único país que permite la caza comercial. Japón también permite la captura de estos mamíferos aunque, oficialmente, lo hace sólo “por motivos científicos”.

El gobierno noruego ha autorizado este año la captura de 999 ballenas, 200 más que el año pasado.

“Nosotros somos unos profesionales y no nos toca pensar en esas cosas. Además el hecho de que estén embarazadas significa que gozan de buena salud” – dice en el documental Dag Myklebust, capitán de uno de los buques arponeros.

“La caza de ballenas es ahora más inaceptable que nunca. Por un lado porque es una violación de un tratado internacional y por la otra porque es indefendible que se capturen en una etapa tan avanzada de la gestación. Estas prácticas no solo afectan a las ballenas actuales, también a las futuras generaciones” – responde Truls Gulowsen, Director de Greenpeace en Noruega.

El día que los políticos intentaron cambiar el valor del número “pi” por ley

Todo el mundo sabe que el valor del número “pi” es aproximadamente 3,14. Es una buena aproximación, aunque “pi” es un número que tiene infinitos decimales.

Pues bien: un día de 1897, el Congreso de Indiana decidió que el valor del número “pi” era exactamente 3,2. Por ley.

La historia de la “Ley de Indiana” comienza con un hombre llamado Edward J. Goodwin, un médico de Indiana que pasaba sus ratos libres resolviendo problemas matemáticos. La obsesión de Goodwin era resolver un problema que habían intentado los matemáticos de la antigüedad: la cuadratura del círculo.

El único problema es que ya se sabía que cuadrar el círculo era matemáticamente imposible. El matemático Ferdinand von Lindemmann lo había probado en 1882.

Pero Goodwin siguió con su obsesión. En 1894, Goodwin convenció a la revista científica American Mathematical Monthly de que publicase su prueba matemática de la cuadratura del círculo. Una de las consecuencias de su trabajo resultaba que el número “pi” era exactamente 3,2. La prueba era evidentemente errónea, pero Goodwin estaba tan convencido de su genialidad que no sólo la publicó, sino que también la patentó. Creía que todo el mundo utilizaría su método y se haría rico con los derechos de autor.

Goodwin no sólo quería ser rico, sino también famoso. Por eso decidió que no cobraría derechos de autor al Estado de Indiana si el Congreso pasaba una ley que reconociese su trabajo.

Y encontró un aliado: el Congresista Taylor I. Record presentó en el Congreso de Indiana la Ley Número 246. “El valor del diámetro de la circunferencia respecto al círculo es, exactamente, 3,2”. La ley reconocía además la genialidad de Goodwin pues “ha resuelto un problema que los grandes matemáticos de la Historia intentaron y creyeron imposible”.

El resto de los congresistas de Indiana parece que tampoco tenían mucha idea de matemáticas, pues la Ley se aprobó por unanimidad.

Afortunadamente alguien se dio cuenta de la barbaridad que acababan de cometer. El matemático C.A. Waldo, de la Universidad de Purdue, estaba entonces en Indianápolis y siguió con espanto el debate parlamentario. Rápidamente fue a ver a los senadores para hacerles ver que Goodwin no era más que un loquito convencido. Y el Senado no aprobó la Ley que sí había aprobado el Congreso.

Desde entonces parece que ningún Parlamento del mundo ha intentado cambiar por ley el valor del número pi.

Un cielo de invierno sobre el Parque Nacional de Monfragüe

Crédito de la fotografía: José Luis Quiñones/NASA Photo of the Day

Esta impresionante fotografía compuesta realizada por José Luis Quiñones (Entre Encinas y Estrellas) del cielo de invierno sobre el Parque Nacional de Monfragüe ha sido reconocida como la mejor foto astronómica del día para la NASA.

En ella se pueden observar algunos objetos distintivos del cielo de invierno: las estrellas Sirius, Betelgeuse, and Procyon, cúmulos como las Pléyades y nebulosas como la de California y Rosetta.

Los océanos se están calentando más rápido de lo que se pensaba (y acelerando)

Alrededor del 90% del calentamiento del planeta queda acumulado en los océanos. El estudio de las temperaturas en el mar es clave.

¿Cómo se mide la temperatura de los océanos?

Con un sistema llamado “Argos”, que consiste en una flota de bollas automatizadas. Hay unas 3.500 de estas boyas repartidas por todos los océanos del mundo. Se hunden hasta unos 2.000 metros de profundidad y cuando vuelven a la superficie envían por satélite los datos de temperatura que han recogido.

¿Cuáles son las conclusiones del nuevo estudio publicado?

Que los océanos se están calentando un 13% más rápido de lo que hasta ahora pensábamos, y que el fenómeno está acelerando.

“Este estudio muestra que, durante los últimos 50 años, los océanos han absorbido más calor de lo que la comunidad científica creía hasta ahora. La sensibilidad de los océanos frente al dióxido de carbono en la atmósfera es aún mayor.”

Los océanos contienen la memoria del cambio climático. Las altas temperaturas en la superficie se ven amplificadas por el calor acumulado en el agua más profunda. Este proceso es una de las razones por las que 2016 fuese el año más caluroso en los registros, superando a 2015, que también supuso un record a su vez. Eso provoca que cada vez haya más huracanes, más olas de calor, más sequías y más incendios forestales en el planeta.

Que aumenten las temperaturas del océano no sólo afecta a la vida marina (por ejemplo, matando a los corales). Las altas temperaturas en la superficie hacen que se produzca más vapor de agua, aumentando así los riesgos de eventos climáticos extremos.

Observan reuniones de cientos de ballenas como jamás se habían visto

Las ballenas jorobadas no son una especie demasiado social. Normalmente siempre se habían observado solas o, como mucho, en parejas.

Pero una nueva investigación ha observado reuniones de cientos de ballenas como jamás se habían visto. Estos super-grupos de unas 200 ballenas estaban alimentándose juntas en el suroeste de las costas de Sudáfrica, cientos de kilómetros de su lugar natural en el Antártico.

Normalmente, las ballenas jorobadas pasan el verano en el Océano Antártico, alimentándose y creado sus reservas de grasa para el resto del año. Los inviernos van a regiones más calurosas, donde las ballenas hembra dan a luz.

¿Qué ha provocado este cambio en su comportamiento? Probablemente los cambios en su habitat natural.

Podéis encontrar todos los detalles de este estudio en el artículo científico recién publicado.

La mujer que revolucionó las Matemáticas y, aun así, tuvo que luchar contra el machismo toda su vida: Emmy Noether

Einstein la consideraba un genio. Sus teoremas revolucionaron la manera en la que comprendemos la Física Moderna.

Y, sin embargo, casi nadie sabe hoy quién es.

Emmy Noether nació en Alemania en 1882. En 1915, David Hilbert, otro de los gigantes de las matemáticas, descubrió su talento e intentó que fuese contratada por la Universidad de Gottingen. Pero el resto de miembros del claustro se opuso:

“¿Qué pensarán nuestros soldados cuando vuelvan a la Universidad y descubran que tienen que aprender a los pies de una mujer?”

Hilbert respondió enfadado: “No veo cómo el sexo del candidato
puede ser un argumento contra su contratación. Al fin y al cabo, somos una Universidad, no una sauna”.

Noether tuvo que enseñar en Gottingen durante 4 años sin cobrar: oficialmente era sólo una ayudante del Profesor Hilbert.

Su teorema más famoso, que relaciona las simetrías con las leyes de conservación, es la base de buena parte de la Física Moderna.

En 1915 Einstein publicó la Relatividad General, en la que el espacio, el tiempo y la gravedad están íntimamente conectados. Noether se puso a estudiar los trabajos de Einstein y descubrió algo más profundo en su teoría.

En términos técnicos el Teorema de Noether dice que a cada simetría continua en un sistema físico le corresponde una ley de conservación.

Es más fácil explicarlo con ejemplos:

Imagina que hacemos un experimento hoy y repetimos el mismo experimento mañana. Las leyes de la Física no han cambiado, así que el resultado será el mismo. A eso se le llama la simetría del tiempo. Noether descubrió que la simetría del tiempo se corresponde con la Ley de Conservación de la Energía.

Un segundo ejemplo: Imagina que hacemos un experimento en un laboratorio en España y repetimos el experimento en un laboratorio en Francia. Las leyes de la Física tampoco han cambiado, así que el resultado de los dos experimentos va a ser el mismo. A eso se le llama la simetría de traslación en el espacio. Noether descubrió que esa simetría se corresponde con la Ley de Conservación del Momento.

Sus descubrimientos plantaron la semilla para muchos otros que estaban por venir: por ejemplo, la predicción del bosón de Higgs.

Noether, judía y alemana, fue expulsada de la universidad en 1933. Escapó a EEUU, pero falleció apenas dos años después.

Albert Einstein escribió en su recuerdo una emocionante carta en el New York Times:

“En el campo del álgebra, donde los matemáticos más geniales han trabajado durante siglos, ella descubrió métodos que se han demostrado de una enorme importancia. […] La matemática pura no es más que la poesía de las ideas lógicas.”

Noether luchó contra el machismo toda su vida. Es hora de que todos reconozcamos su nombre como lo hacemos con el de otros grandes científicos como Einstein o Darwin.

La NASA propone un campo magnético gigante para que Marte sea habitable

Hoy Marte es un mundo árido y frío con una atmósfera muy delgada.

Pero sabemos que, helada bajo el subsuelo, existen grandes cantidades de agua: una atmósfera tan débil hace que el agua líquida no pueda resistir mucho tiempo en la superficie.

En el pasado, Marte presentaba una atmósfera gruesa que, gracias al efecto invernadero, le permitía tener un gran océano que cubría alrededor del 30% de su superficie.

¿Qué ocurrió para que Marte perdiese casi toda su atmósfera?

Hace unos 3.000 millones de años, Marte perdió su campo magnético. Ese campo magnético protegía su atmósfera. Una vez perdido el campo magnético, el viento solar arrasó la atmósfera.

Un grupo de científicos de la NASA ha propuesto la creación de un campo magnético artificial cerca de Marte, de manera que la atmósfera pueda volver a crecer de manera natural y el agua líquida sea estable en su superficie.

[En este link podéis leer la propuesta científica completa.]

Según las simulaciones realizadas, el resultado sería que la temperatura del Planeta Rojo alcaicería los 4 grados centígrados. Con esta temperatura se derretiría el casquete polar formado por CO2. Como el CO2 es un gas de infecto invernadero, el hielo atrapado en el subsuelo también comenzaría a derretirse. Una vez formada una atmósfera protectora y con agua líquida en la superficie, la habitabilidad de Marte estaría mucho más cerca.