Así se estrellará la nave Rosetta contra el cometa 67P

Durante la mañana de hoy la sonda Rosetta nos dirá adiós para siempre.

Rosetta lleva 2 años orbitando alrededor del cometa 67P y dejándonos imágenes tan espectaculares como estas.

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Espera… pero, ¿por qué va a chocarse la nave contra el cometa?

Los científicos de la Agencia Espacial Europea han decidido que Rosetta “se suicide” chocando contra el cometa.

Como podéis ver en el gráfico, Rosetta ha acompañado al cometa durante su aproximación al Sol y cuando pasaba junto a él.

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El problema es que Rosetta y el cometa se están alejando demasiado del Sol. Las placas solares de la nave se quedarán pronto sin luz suficiente. En vez de dejar morir así a Rosetta, los científicos de la ESA intentarán posarla sobre el cometa. De esta manera, podrán hacer medidas muy cerca de la superficie.

¿Y el choque va a ser muy fuerte?

No. El “choque” va a ser suave, casi un aterrizaje.

Rosetta bajará desde desde su órbita hasta la superficie del cometa a una velocidad de apenas 1 metro por segundo (la velocidad de alguien caminando).

Decimos que será un “choque” porque una vez toque la superficie del cometa, el ordenador de Rosetta tiene la orden de apagar la sonda para siempre.

¿En qué zona del cometa se va a posar?

Rosetta se posará en una región del cometa bautizada como Ma’at.

En esta zona del cometa hay hoyos de hasta 60 metros de profundidad desde donde salían chorros de gas.

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Todo esto resulta muy interesante… pero ¿por qué es importante estudiar los cometas?

Los cometas son una “cápsula del tiempo”: no han cambiado desde la formación del Sistema Solar. No sólo eso, los cometas pueden ser los responsables de haber traído agua a la Tierra e incluso las primeras moléculas necesarias para la vida.

Encuentran la sonda que se “perdió” en el cometa 67P

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Viajaron juntas una década por el espacio hasta llegar al cometa 67P.

Hace dos años se separaron. La nave Rosetta se quedó en órbita girando alrededor del cometa. La sonda Philae se lanzó para posarse sobre 67P.

El aterrizaje fue accidentado: los arpones que llevaba Philae para engancharse en la superficie del cometa no funcionaron y rebotó a casi un kilómetro de altura (la gravedad en 67P es minúscula).

Finalmente se posó en una zona de acantilados en sombra casi permanente. Sin luz llegando a sus paneles solares, las baterías de Philae se agotaron apenas 50 horas después y la sonda se apagó.

La nave Rosetta intentó volver a comunicarse con Philae, pero el silencio era absoluto.

Meses después, en el verano de 2015, cuando el cometa pasaba por su punto más cercano al sol, Philae recibió la suficiente energía como para comunicarse con Rosetta durante unos minutos. Pero nunca supimos el lugar exacto donde había caído.

El misterio ha sido resuelto en un vuelo de Rosetta a sólo 3 kilómetros sobre el cometa. La cercanía de la nave a la superficie ha permitido tomar imágenes de una resolución extraordinaria: cada pixel contiene 5 centímetros del cometa.

Philae ha aparecido en una de esas fotos:

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Al fin conocemos el lugar exacto donde Philae había caído:

CrmDx5NXYAAXwo2Y también sabemos por qué resultaba tan complicado comunicarnos con ella. No sólo se encontraba en una zona de acantilados con sombra casi permanente. Además aterrizó tumbada: dos de sus tres patas no tocan la superficie del cometa.

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¿Cuál es el futuro de Philae en el cometa tras el accidentado aterrizaje?


Por primera vez en la Historia, la Humanidad ha conseguido aterrizar en un cometa.

En este post voy a intentar explicar los problemas que se produjeron al aterrizar y cómo pueden afectar al futuro de la misión. Pero, en cualquier caso, me parece importante subrayar que lo logrado hasta ahora ya es histórico.

A) EL DESCENSO

Rosetta y Philae llevaban 10 años, 5 meses y 4 días.viajando juntas por el espacio. Tras unas complicadas maniobras orbitales, y mientras viajaba a 40.000 km/h, Rosetta soltó a Philae con centímetros de precisión.

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Rosetta realizó fotografías de Philae durante el descenso. Aquí podéis ver las patas de aterrizaje y las antenas desplegadas:

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Aquí tenéis una animación con todas las fotografías tomadas desde Rosetta:

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Philae también tomó sus propias fotografías. La siguiente se hizo a sólo 3 km. de altura. En la esquina superior derecha podéis ver una de las patas:

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Esta otra se hizo 40 segundos antes de tocar tierra por primera vez. La “piedra” que veis en la esquina superior derecha tiene un tamaño de 5 metros:

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B) EL ACCIDENTADO ATERRIZAJE

El cometa genera un campo gravitatorio minúsculo. Philae estaba equipada con 3 sistemas para anclarse a la superficie y así no rebotar y perderse en el espacio. Tened en cuenta que la velocidad de escape es del orden de 1 m/s.

Aquí teneís un esquema de los 3 sistemas: retropropulsores, tuercas y arpones.

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En esta fotografía podéis observar los arpones en detalle:

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Por razones que los ingenieros todavía desconocen, fallaron los 3 sistemas. Además, los científicos pensaban que encontrarían una superficie mucho más blanda que amortiguase el aterrizaje.

Philae tocó la superficie a las 15:33, rebotó y subió a 1 kilómetro de altura.

Volvió la superficie a las 17:26. Pero rebotó por segunda vez y subió a 20 metros de altura.

Philae se posó al fin a las 17:33. (Todas las horas son UTC).

En el primero de los tres aterrizajes, Philae llegó al punto rojo, exactamente el lugar donde los científicos querían: una región plana y que hubiese proporcionado muchas horas de luz al día para los paneles solares. Sin embargo, tras los rebotes, acabó en algún lugar del rombo azul. Todavía no sabemos el punto exacto, pero parece que está al pie de un gran muro de roca y a la sombra.

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Ahora mismo hay 2 cosas que preocupan a los ingenieros:

a) Que la sonda está posada sobre el cometa, pero no anclada.

b) Que estando a la sombra, los paneles solares no recibirán la energía suficiente para mantener “viva” a la sonda.

Philae necesita 7 horas de sol al día. En la posición actual apenas recibe 1,5 horas al día.

Al llegar al cometa tenía la batería llena, lo que le proporciona 60 horas de autonomía. Ahora los ingenieros están buscando maneras de utilizar el taladro que lleva para mover la sonda y colocarla en una posición más favorable para los paneles solares.

Esta es una de las fotografías que ha enviado Philae desde la superficie.

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La sonda ya ha comenzado a estudiar el cometa con sus instrumentos científicos (excepto el taladro, que se intentará utilizar para moverla).

Philae cuenta con un módem de 28,8 kbps, pero sólo puede enviar datos cuando Rosetta está a la vista. (Rosetta sigue orbitando alrededor del cometa).

Aquí tenéis un resumen de los instrumentos a bordo de Philae. Si pincháis en cada imagen podéis verla ampliada:

En el peor de los casos, aunque Philae falle, Rosetta seguirá fotografiando y haciendo experimentos desde la órbita, ofreciéndonos vistas como esta:

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Si todo sale según lo previsto, Philae y Rosetta acompañarán al cometa en su paso alrededor del Sol, estudiando los cambios que se produzcan en los próximos meses.

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Minuto a minuto: Aterrizaje en el Cometa

Nota: En el siguiente enlace tenéis una galería de fotos del cometa.

Galería del Cometa 67P (FOTOS)

El miércoles por la mañana, la Humanidad intentará, por primera vez en la Historia, aterrizar una nave sobre un cometa.

El cometa elegido es el 67P (también conocido como “Churyumov–Gerasimenko” en honor a sus descubridores). Aquí os dejo una galería con fotografías de este objeto celeste. (Nota: todas las fotografías son del dominio público de la ESA)

El cometa visto desde la Tierra (telescopio VLT):

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Una fotografía global del cometa 67P desde Rosetta:

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Las dimensiones del cometa 67P:

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Un “selfie” de la nave Rosetta con el cometa al fondo:

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Actividad en la superficie del Cometa:

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El cometa fotografiado desde diferentes ángulos a 800 km de distancia

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La superficie del planeta fotografiada a 10 km de distancia:

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Lugares considerados para el aterrizaje (finalmente será el “J”):

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Lugar finalmente elegido para el aterrizaje:

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Lugar del aterrizaje (zoom):

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¿Dónde está el cometa?

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El tamaño del cometa comparado con Madrid

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El cometa comparado con el skyline de Los Ángeles

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