Descubren una estrella que gira alrededor de un agujero negro cada media hora

Crédito de la imagen: NASA

Un equipo de astrónomos ha descubierto una estrella [47 Tuc X9] que gira cada media hora alrededor de un agujero negro.

Eso significa que la estrella viaja al 1% de la velocidad de la luz (!)

¿“Un año” en esa estrella dura 30 minutos?

Exacto.

Ponme un ejemplo para que pueda compararlo

La estrella está a la misma distancia del agujero negro que la Tierra de la Luna. La Luna tarda 28 días en girar alrededor de la Tierra. La estrella lo hace en 30 minutos alrededor del agujero negro.

Es como si la Luna se moviese por nuestro cielo 1.000 veces más rápido de lo normal.

¿Y cómo puede ser que el agujero negro no se haya comido ya a la estrella?

Porque la estrella es una enana blanca: un objeto tan denso que su campo gravitatorio puede aguantar durante mucho tiempo “el tirón” del agujero negro.

¿Y alguna vez se habían visto estrellas tan cerca de un agujero negro?

Sí. Pero nunca habíamos descubierto ninguna que viajase tan rápido. La más rápida conocida hasta ahora [MAXI J1659-152] tarda más de 2 horas en orbitar alrededor de su agujero negro.

¿Y por qué es tan importante este descubrimiento?

Porque muestra cómo se comportan dos objetos estelares moribundos. La estrella enana blanca es “el cadaver” de una estrella del tamaño del Sol que agotó su combustible nuclear. El agujero negro es “el cadaver” de una estrella supermasiva que estalló en una supernova y dejó una singularidad en el espacio tiempo.

¿Pero al final el agujero negro se tragará a la estrella?

Al final el agujero negro se la acabará comiendo, sí. Pero tardará millones de años en hacerlo. Mientras tanto la estrella seguirá girando a su alrededor a velocidades inimaginables.

Podéis encontrar más detalles de la investigación en esta publicación científica donde se anuncia el descubrimiento.

Sencillamente, maravilloso.

Imágenes revolucionarias de un sistema planetario mientras nace


Los astrónomos del telescopio ALMA acaba de revelar la imagen más detallada que tenemos de un sistema planetario en formación. Antes de entrar en los detalles científicos, disfrutad unos instantes de la belleza de la imagen. [caption id="attachment_10732" align="aligncenter" width="1800"]Crédito de la imagen: ALMA (NRAO/ESO/NAOJ Crédito de la imagen: ALMA (NRAO/ESO/NAOJ[/caption] En el centro del disco se encuentra HL Tau, una estrella extraordinariamente joven de apenas 1 millón de años. Sí, para una estrella, tener 1 de millón de años es ser todavía un bebé. Nuestro Sol tiene 4.600 millones de años. Los anillos concéntricos alrededor de la estrella son las nubes de polvo que se acabarán formando los cuerpos planetarios de este nuevo sistema solar. De hecho, en la imagen previa hay un detalle que nos dice que la formación de los planetas ya ha comenzado. ¿Podrías decirme cuál es el detalle que nos revela que hay planetas formándose? Son los huecos que se pueden ver entre los anillos. Aquí puedes ver un esquema: ALMA image of the young star HL Tauri (annotated) ¿Y por qué los huecos entre los anillos indican que hay planetas formándose? Mientras un planeta se va formando, su gravedad atrae el polvo que va encontrando en su órbita. Eso hace que los huecos entre las órbitas de los planetas se vacíen poco a poco de materia. Además de crear huecos en las zonas contiguas a su órbita, cualquier planeta en formación también creará huecos en las zona de polvo que giren alrededor de la estrella con a una velocidad múltiplo de la suya. [Esto último es algo más difícil de explicar. El fenómeno se conoce en física como “resonancia” y es la misma razón por la que hay un gran hueco entre los anillos de Saturno. Allí el hueco lo crea la resonancia gravitatoria del satélite Mimas].  ¿Cuál es el tamaño del sistema planetario que está naciendo? Aquí tenéis un esquema que compara el tamaño del sistema HL Tau (izquierda) con nuestro Sistema Solar (a la derecha). [caption id="attachment_10740" align="aligncenter" width="1280"]Comparison of HL Tauri with the Solar System Crédito: ESA[/caption] ¿Dónde está HL Tau? La distancia que nos separa de HL Tau son 450 años luz. En el cielo, es una estrella que vemos cerca de Aldebarán, el astro más brillante de la constelación de Tauro. [caption id="attachment_10742" align="aligncenter" width="1280"]HL Tauri in the constellation of Taurus Crédito: ESA[/caption] Con el telescopio Hubble podemos ver cómo es la región que rodea a HL Tau. Aquí esta: [caption id="attachment_10746" align="aligncenter" width="1280"]Crédito: ESA/Hubble y NASA Crédito: ESA/Hubble y NASA[/caption] La imagen que revela los anillos de HL Tau fue tomada por ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), un telescopio formado por compuesto por una docena de radiotelescopios que trabajan juntos. Aquí tenéis un panorama de ALMA: [caption id="attachment_10760" align="aligncenter" width="4241"]Crédito de la fotografía: ESO Crédito de la fotografía: ESO[/caption] Nota: el telescópio está situado en Chile a más de 5.000 metros de altura (más alto que la cumbre del Mont Blanc). Subir las radioantenas hasta allí fue un enorme desafío de la ingeniería. La cadena norteamericana CBS dedicó a esta aventura un documental que podéis ver aquí. No os olvidéis que nosotros somos, científicamente, polvo de las estrellas. ¿Por qué? Lo puedes leer aquí.

Descubren un planeta errante


Ilustración artística de un planeta errante. (Agencia Espacial Europea).

Un equipo de astrónomos ha detectado, por primera vez, la existencia un planeta errante.

Los planetas que conocíamos giran alrededor de una estrella. Ahora sabemos que existe otra categoría de planetas: aquellos que vagan por el cosmos libres de la atracción de un sol.

Aunque durante los últimos años se habían detectado algunos candidatos a planetas errantes, los análisis nunca habían resultado concluyentes.

Utilizando telescopios en Hawaii y Chile, los astrónomos tuvieron que estudiar cientos de millones de objetos celestes para encontrar un sólo planeta errante. Este nuevo mundo, entre 4 y 7 veces más grande que Júpiter, ha sido bautizado como CFBDSIR2149-0403. (Los científicos sabemos elegir nombres muy poéticos).

El origen de este planeta errante es todavía cuestión de debate. Una primera teoría sostiene que nos encontramos ante una estrella “que nunca se llegó a encender”. El corazón de cualquier estrella es un gran reactor de fusión nuclear. Pero, para sostener este proceso, es necesario que la masa del objeto sea mucho más grande que la del planeta recién descubierto.

La segunda teoría dice que se trata de un simple planeta que giraba alrededor de una estrella y que, en algún momento, fue expulsado de su órbita.

Por cierto, la última explicación está muy relacionada con otro problema clásico de la astronomía: la estabilidad de nuestro propio Sistema Solar.

¿Sabíais que nuestro Sistema Solar es matemáticamente caótico? Nada garantiza que, en algún momento, la Tierra no sea expulsada lejos del Sol. 

Pero tranquilos, la escala de tiempo en la que este fenómeno podría ocurrir son algunos millones de años. Seguro que los seres humanos inventamos antes alguna manera más original de extinguirnos.


P.D.- Si queréis consultar el artículo científico que anuncia el descubrimiento del planeta errante, podéis descargarlo aquí.